Winter semester 2016/17

Thinking Beyond the Two Natures. Alfred North Whitehead’s Speculative Philosophy

Originally a Mathematician, Alfred North Whitehead turned to philosophy only late in his career, but then became one of the most original voices of 20th century philosophy. While working on a concept of nature that could be used within the natural sciences, Whitehead discerned a fundamental incoherence within the modern notion of nature: on the one hand there is ‘nature’ as it is thought of as the object of scientific inquiry – molecules, atoms and the like – but this nature is never perceived as such. On the other hand there is ‘nature’ as it is perceived, with its qualities and values. To this day, familiar dichotomies between fact and value, primary and secondary qualities, subjective and objective, and of course nature and culture rely on this implicit incoherence in the concept of nature. Whitehead’s Opus Magnum, Process and Reality (1927/28), looses its opacity if it is read as a pragmatic and experimental attempt to construct a philosophical system which avoids such a bifurcation within the concept of nature. Its technical vocabulary thus becomes operable in many, heterogeneous fields of experience: the various natural sciences, the arts and humanities, everyday life.

In this course we will first discuss Whitehead’s diagnosis of the bifurcation of nature on the basis of his book Science and the Modern World (1925) and in relation to the various disciplinary backgrounds present in the seminar. We will then engage with the technical vocabulary of Process and Reality (1928) in order to develop an understanding of speculative philosophy in a pragmatist vein and in view of making it fruitful for questions pertaining to the specific disciplines and research questions of the seminar participants. In doing so, we will follow the paths of recent philosophers of science and science and technology studies scholars (Isabelle Stengers, James Bono, Bruno Latour and others) who have demonstrated the pragmatic value of Whiteheadian thought for thinking in, with and about the natural sciences and the humanities alike, and as way of thinking that unites critique and speculation.

 

Umwelt – Environment – Milieu. Historische und Systematische Konturen des Umweltbegriffs

„Der Begriff des Milieus ist auf dem Weg, zu einem universalen und notwendigen Modus der Erfassung von Erfahrung und Existenz der Lebewesen zu werden. Fast könnte man sagen, dass er sich als eine Kategorie des zeitgenössischen Denkens konstituiert“. Was sich wie eine Beschreibung aktueller, disziplinenübergreifender Diskurse liest, stellt tatsächlich Georges Canguilhems Einstieg in seinen 1946/47 verfassten Vortrag „Das Lebendige und sein Milieu“ dar, der erstmalig die bewegte Geschichte des Umwelt- bzw. Milieubegriffs aufarbeitet. Zunächst in der Physik geprägt, dann zu Beginn des 19. Jahrhunderts in die Biologie eingeführt, um sich dort zu Beginn des 20. Jahrhundert als zentrales Konzept zu etablieren, erfährt der Begriff der Umwelt heute, nach dem „Ende der Natur“ (B. Latour, M. Hampe), eine neue Rezeption auch in den Geisteswissenschaften. Nicht zuletzt angesichts der gegenwärtigen ökologischen Krisen sind der Umwelt- und der zu ihm gehörende Ökologiebegriff damit heute zu einem Untersuchungsgegenstand geworden, der quer zu klassischen Disziplinengrenzen neben der Biologie so verschiedene Bereiche wie die Soziologie, Philosophie, Kybernetik sowie die Literatur- und Medienwissenschaften beschäftigt. Anhand von Lektüren Georges Canguilhems, Jakob Johann von Uexkülls, Tim Ingolds u.a. geht die Veranstaltung den Konjunkturen und Konturen des Begriffs – in seinen verschiedenen Ausprägungen wie Milieu, Environment, Umgebung, Lebensraum oder Ambiente – aus wissenschaftsphilosophischer und –geschichtlicher Perspektive nach und diskutiert systematische Probleme wie das Verhältnis von Organismus und Umwelt, den Status des Individuums, bzw. der Individuation oder der Rolle von Technologie. Je nach Interesse der TeilnehmerInnen kann nach den methodischen Implikationen eines ökologischen Denkens gefragt (etwa anhand von Isabelle Stengers’ Konzeption einer Ökologie der Praktiken), seine aktuellen Aufnahmen in der Medientheorie (Erich Hörl, Luciana Parisi) diskutiert oder den politischen und ethischen Dimension des Umwelt- und Ökologiebegriffs nachgegangen werden. Denn, folgt man Bruno Latour, steht heute gerade der Ökologiebegriff im Zentrum einer notwendigen Rekonstruktion der Begriffe der Moderne.

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